William James om uppmärksamhet (och varför det är den viktigaste mentala fakulteten)

William James, en av de stora pionjärerna inom psykologi, om uppmärksamhet, den mentala fakulteten par excellence

Vi har talat mycket här om kraften för att uppmärksamma, särskilt vid den tidpunkt då den digitala ekonomin har blivit en uppmärksamhetsekonomi, där varje ögonblick av användaruppmärksamhet tjänar pengar. Den nuvarande ekonomin går på bensinen med den uppmärksamhet som användarna ger - en ändlig resurs, förresten, och därmed lever vi en epidemi av försummelse eller en "uppmärksamhetshinder hyperaktivitetsstörning" -. Människor som den buddhistiska mediteringsläraren Alan Wallace eller neurovetenskapsmannen Richie Davidson har betonat vikten av att odla uppmärksamhet, inte bara för kognition utan för lycka eller eudaimonium; Den tibetanska mästaren Dzongsar Khyentse Rinpoche har till och med föreslagit att distraktion är motsvarigheten till begreppet ondska eller synd - om det fanns en i buddhismen - den grundläggande orsaken till lidande. Den franska filosofen, aktivisten och mystiken Simone Weil har på sin sida skrivit på det mest lyriska och passionerade sättet om uppmärksamhet, vad som får saker och ting att spira. Men den stora hänvisningen när det gäller studier av uppmärksamhet, åtminstone för västerländsk tanke, är psykologen William James.

I sitt monumentala verk The Principles of Psychology skriver James att uppmärksamheten är den stora glömda engelska empirikerna. Något som verkar ha att göra med den, väl förstått, uppmärksam uppmärksamhet mot dess berättelse, som hävdar att de högsta funktionerna i sinnet endast är produkter från erfarenhet "och det antas att erfarenhet är något som helt enkelt ges" (255) . Uppmärksamheten, säger James, bryter med denna cykel av passivitet. James demonstrerar att denna uppfattning om att erfarenhet uppstår utan mer än "enbart närvaron av sinnena i en extern ordning" är fel, eftersom uppmärksamhet aktivt deltar i upplevelsen. Det är faktiskt svårt att prata om erfarenheter utan uppmärksamhet. Sinnet är inte bara en spegel; Det är en intresserad look som gräver, ifrågasätter och avslöjar en beroende verklighet. James säger:

Miljontals externa saker presenteras för mina sinnen, men de kommer aldrig riktigt in i min upplevelse. Varför? Eftersom de inte genererar mitt intresse. Min erfarenhet är vad jag bestämmer mig för. Endast de saker jag märker formar mig - utan selektivt intresse är min upplevelse totalt kaos. Endast intresse accentuerar och betonar ljus och skugga, bakgrund och figur - förståeligt perspektiv, i ett ord. Det varierar i varje varelse, men utan det skulle medvetandet hos alla varelser vara en kaotisk och kritisk grå massa, omöjlig att bli gravid ... Intresset i sig, även om dess uppkomst verkligen är helt naturligt, gör upplevelsen mycket mer av vad det gör med honom.

Vi har här vad som kan betraktas som en mycket enkel definition av det verkliga: det vi uppmärksammar på. Det är inte att uppmärksamhet skapar verklighet, utan att genom att gå mot något och därför utesluta andra begränsar eller definierar verkligheten. Å andra sidan skulle uppmärksamhet som kan upprätthålla sig själv frivilligt under lång tid på något sätt skapa en viss upplevelse. Det är därför uppmärksamhet är så viktig i meditation och bön; i en mening ger det definition, skärpa och intensitet till det objekt som det riktas till. Som Henry Corbin har skrivit i sin studie av Sufi-mystiken Ibn Arabi, finns det en kreativ bön som lagar hans objektets gudomlighet.

James skriver att genier i allmänhet har gemensamt det faktum att de överskrider de flesta människor i sin "fortsatta uppmärksamhetskraft." James ifrågasätter emellertid om det är uppmärksamhet som gör dem stora eller att det är deras eget geni som gör att de kan uppmärksamma något utan att bli distraherade. Hursomhelst:

Oavsett om uppmärksamheten kommer från geniets nåd eller av viljans kraft, ju längre man ägnar uppmärksamhet åt ett ämne, desto mer behärskning kommer han att få. Och kraften att frivilligt återföra vandrande uppmärksamhet, om och om igen, är den verkliga roten till dom, karaktär och vilja. Ingen är en kompositör om han inte har det. En utbildning som skulle kunna förbättra denna fakultet skulle vara utbildning i högsta grad. Men det är lättare att definiera idealet än att ge praktiska anvisningar för att uppnå det.

James uttrycker här önskan om en uppmärksamhetsutbildning, även om han inte är säker på att det är något genomförbart eller, åtminstone, han inte vet var han ska börja. Han påpekar emellertid att en person inte är komplett, han är inte en mästare för sig själv utan denna fakultet, som skulle lämna många människor i ett beklagligt tillstånd. Men idag vet vi, delvis tack vare kontemplativa tekniker från Asien som studeras av vetenskapen, att uppmärksamhet kan odlas, även om det naturligtvis finns människor som av naturen har en större kapacitet. Det är viktigt att nämna att James inte bara talar om uppmärksamhet som ett kognitivt verktyg; för honom är det också grunden för moral och människors integritet. Den distraherade individen kan knappast ha kontroll över sina impulser och känslor och kommer att bli offer för dåliga vanor. Å ena sidan verkar uppmärksamheten tala för oss om viljan, men ännu mer, som James själv antyder (och som framför allt Simone Weil gör), berättar han om en förmåga att bli verkligt intresserad av något, att vara vaken till livet (som påminner oss om sanskritterminen budd, roten till ordet buddha, som betyder att titta på, uppmärksamma, vara vaken). Weil går vidare och påpekar att den högsta uppmärksamheten alltid åtföljs av kärlek och är en form av bön.

Författarens Twitter: @alepholo